Esponjas de nanotubos para absorber derrames petroleros

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Investigadores italianos han desarrollado un nuevo tipo de esponja hecha con nanotubos de carbono, azufre y hierro, que son mucho más eficientes en absorber contaminantes del agua, tales como petróleo, fertilizantes, pesticidas y productos farmacéuticos. Además, sus propiedades magnéticas facilitan su recuperación, una vez realizada la limpieza.

Esta tecnología se ha estado estudiando en el pasado reciente. Las propiedades de los nanotubos parecen ser ideales para esa tarea, aunque hasta ahora, no se había logrado que funcionen de forma adecuada.

Pero este grupo de investigadores italianos, que pertenecen a la Universidad de Roma, la Universidad de Nantes y la Universidad de L’Aquila, descubrió que añadiendo azufre a los nanotubos, durante el proceso de producción, se podían crear esponjas (de unos 2 cm)  con gran porosidad en su estructura. Esa porosidad, aparte de permitir absorber mejor a los contaminantes, tiene tres ventajas principales con respecto a los estudios anteriores: mejora la flotabilidad, hace a las esponjas reutilizables y permite agregar hierro en los espacios creados. Al agregar hierro (en forma de ferroceno), las esponjas son fácilmente recuperables luego de hacer el trabajo, usando imanes.

Según dice Luca Camilli, uno de los investigadores, es bastante complicado el uso de nanotubos en forma de polvo para quitar el petróleo derramado en el océano. Es difícil de controlar y con el tiempo, se puede dispersar en el océano después de aplicarlo. Sin embargo, las esponjas de nanotubos de este estudio son mucho más fáciles de manejar. Flotan en el agua debido a su estructura porosa. Una vez saturadas con petróleo (u otra sustancia), simplemente se exprimen y se pueden volver a utilizar. Y al tener hierro, se pueden retirar del agua empleando imanes.

En las pruebas hechas, estas nuevas esponjas fueron capaces de absorber cantidades 3.5 veces superiores de sustancias tóxicas, en comparación con los estudios anteriores. El equipo ahora busca mejorar el proceso de síntesis, para hacer posible la producción de las esponjas a escala comercial.

Fuente IOP

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