El primer ratón de computadora

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Hoy en día, el mouse o ratón es un periférico tan común, que casi no le damos relevancia. Pero hace poco más de cuarenta años, era toda una novedad. Su inventor, Douglas Engelbart, lo mostró públicamente en 1968 durante una presentación que duró unos 90 minutos en el Stanford Research Institute de Menlo Park, California. Allí estaban presentes unos 1.000 profesionales de la informática, y conocieron al «Indicador de posición X-Y para un sistema con pantalla», que luego sería conocido popularmente como mouse (ratón, en español), apodo que surge de su parecido con ese roedor.

El primer ratón era de madera

Engelbart, quien actualmente tiene 84 años, presentó la patente de su invento en el año de 1967, pero pasaron 3 años para que reconocieran su tecnología, y a la final quedó registrada en 1970. El ratón original era una caja de madera, dos veces mayor que los actuales, y con un botón en su parte superior. Su movimiento se registraba mediante dos ruedas ubicadas en su parte inferior: una ubicada horizontalmente y otra verticalmente, en ángulo recto una respecto a la otra. Dependiendo de cómo se moviera el mouse, una de ellas rodaba mientras la otra se deslizaba.

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El invento surgió originalmente como una manera de navegar en el oNLine System (NLS), el precursor de la Internet. El mismo Engelbart desarrolló NLS por petición  de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada (ARPA, hoy DARPA), y fue el primer sistema en utilizar con éxito los hipervínculos para enlazar archivos, haciendo que la información estuviese disponible con tan solo un click.

Su evolución en el tiempo

Luego de esa primera fase, el ratón fue perfeccionado por Xerox Corp., quien fue la primera empresa en ofrecer una computadora que integraba un ratón como periférico: la 8010 Star Information System de 1981. Pero el término mouse no se convertiría en parte del léxico moderno sino hasta que Apple lo hiciera un estándar en sus Macintosh, que aparecieron en el mercado en 1984. La aparición del sistema operativo Windows de Microsoft y los primeros navegadores Web, contribuyeron a la omnipresencia de ese pequeño periférico.

Con el tiempo, se fueron volviendo más ergonómicos, y utilizaron mecanismos basados en trackballs (la típica bola de goma), LEDs y láser. Pero la función es la misma: convertir los movimientos del ratón en un código binario que permite desplazarnos a través de las pantallas, hacer clicks en los enlaces y demás acciones por todos conocidas.

La parte injusta de la historia, es que su inventor no obtuvo ni el reconocimiento, ni las regalías provenientes de su creación. Eso debido a que el vencimiento de la patente fue antes de que el ratón llegara a ser utilizado en los computadores personales.

Douglas_Engelbart_first_mouseDouglas Engelbart, inventor del ratón.

Situación actual

Como todo en la vida, y más en el mundo de la tecnología, las cosas cambian y muy rápido. Las pantallas táctiles, ordenadores portátiles con pads sensibles al tacto y consolas de videojuegos con acelerómetros integrados, hacen que algunos consideren al mouse como una especie en peligro de extinción. Igual como sucedió con las pantallas verdes, tarjetas perforadas y otras tecnologías informáticas que han sido jubiladas luego de una honorable vida útil.

Aunque, pensándolo bien, parece que todavía tendremos a esos “pequeños roedores” entre nosotros por un buen tiempo más.

Fuente Inventing Modern America STIM DigiBarn

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