NASA transmite video desde la ISS vía láser

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La Estación Espacial Internacional (ISS) puede ser vista como un gran avance de la humanidad en la conquista del espacio, pero deja mucho que desear cuando se trata de tener una conexión decente para YouTube. Eso es porque, a pesar de su sofisticación, el sistema de comunicaciones de la estación aún está basado en la tecnología de radio de 1960, con un ancho de banda muy pequeño.

Esto parece que va a cambiar, pues la NASA dio un paso hacia la era del video con la prueba de su Optical Payload for Lasercomm Science (OPALS). En español sería algo como Carga Óptica para la Ciencia de la Comunicación vía Láser y es un dispositivo que utiliza un láser para transferir videos a la Tierra en cuestión de segundos (en lugar de los minutos habituales).

OPALS fue diseñado para poner a prueba la eficacia de los rayos láser, y utilizarlos como un sustituto (de mayor ancho de banda) para las ondas de radio. Fue colocado en la ISS el 20 de abril, y actualmente se están realizando pruebas con el equipo. OPALS transmitió el video “Hola Mundo” desde la ISS a una estación terrestre en la Tierra. El sistema tiene de 10 a 1.000 veces mayor capacidad de transmisión de datos, si se compara con los enlaces de radio.

El desafío

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En cierto modo, fue más difícil que la prueba lunar realizada por la sonda LADEE el año pasado. La ISS orbita la Tierra a una altitud de alrededor de 418 km a una velocidad de 28.000 km/h. El resultado es que, por estar a una distancia mucho menor, el objetivo (la estación terrestre) se desplaza a través del campo visual del láser mucho más rápido que en la prueba desde la Luna.

“Es como tratar de usar un láser para apuntar a un área que es del diámetro de un cabello humano, desde 6 a 9 metros de distancia, mientras uno se mueve a 15 cm por segundo”, dice Bogdan Oaida, un ingeniero de la NASA.

La transmisión

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El sistema OPALS ubicó la posición de una estación receptora en California. A continuación, transmitió un láser de 1550 nanómetros y 2,5 vatios, a través del cual se envió un video a una velocidad máxima de 50 megabits por segundo. Según la NASA, la transmisión del video duró 3,5 segundos, en lugar de los 10 minutos que habría requerido utilizando el método de ondas de radio convencional.

La NASA espera utilizar esa tecnología para mejorar las capacidades de comunicaciones en futuras misiones de exploración del espacio.

El video que sigue (en inglés) incluye el primer mensaje enviado por OPALS.

Fuente NASA

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