Transbordador Atlantis logra acoplarse al telescopio Hubble

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El trasbordador espacial Atlantis comenzó su misión de alargar la vida útil del telescopio espacial, tras capturar al Hubble en una delicada maniobra, a casi 600 km de altitud. «Houston, el Hubble ha abordado el Atlantis», dijo el comandante de la nave Scott Altman cuando el brazo mecánico atrapó al telescopio.

La reparación del Hubble, que fue puesto en órbita hace casi dos décadas, supondrá cinco «caminatas» espaciales. El telescopio recibirá una serie de actualizaciones y puestas a punto, luego de que recientemente su sistema sufriera varias fallas. Será la primera vez que un grupo de astronautas lo revisen desde 2002.

El acercamiento final entre el Atlantis y el Hubble comenzó cuando la nave frenó a 75 metros del telescopio. Luego, el Atlantis giró sobre sí mismo 42 grados. Cuando ya estaban a sólo 10 metros de distancia, el astronauta Megan McArthur se valió del brazo robótico de la nave, que mide unos 16 metros, para tomar al telescopio por su «asa». El Hubble luego fue arrastrado hasta una plataforma en la zona de la «recepción» del transbordador.

El especialista de la misión John Grunsfeld comentó: «Hubble, un viejo de 19 años. Se mantiene en excelente forma». Los funcionarios de la NASA se habían preparado para encontrar al telescopio en peor estado, pero resulta que está mejor de lo que esperaban.

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El logro del contacto con el Hubble es muy importante, especialmente si se tiene en cuenta el riesgo de la misión. Durante el despegue del lunes desde Cabo Cañaveral, cuatro placas térmicas en un ala del transbordador Atlantis resultaron dañadas. Tony Cecacci, director de vuelo de la misión en la central terrestre de la NASA en Houston, ha señalado que se trata de unas pequeñas abolladuras, y que el daño es muy reducido. La avería fue detectada durante una inspección de rutina realizada en el segundo día de viaje.

Las inspecciones son una parte estándar del protocolo en todas las misiones, luego de que el transbordador Columbia se desintegrara en 2003 al reingresar a la atmósfera terrestre, debido al desprendimiento de los paneles de protección térmica cerca del tren de aterrizaje, producto de un impacto que recibió la nave durante el lanzamiento.

Fuente NASA

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